Po prvotných ťažkostiach si zvykol. Štrbákovi pomohol aj vydarený šampionát

Na život v zahraničí je Maxim Štrbák dobre zvyknutý. Od štrnástich rokov pôsobil vo Fínsku, odkiaľ sa pred dvomi rokmi presunul z akadémie Jokeritu Helsinki do amerického Sioux Falls Stampede v USHL. V čerstvo skončenej sezóne absolvoval ďalší kariérny posun, pričom v prestížnej NCAA odohral v drese univerzity Michigan State 32 zápasov s bilanciou 2 góly a 7 asistencií.

„Sezónu hodnotím pozitívne,“ rozhovoril sa 19-ročný obranca. „Bol to môj prvý rok na univerzite a išlo o výrazne ťažšiu ligu, než som pôsobil predtým. Teraz som už hrával proti hráčom, ktorí mali aj 25 či 26 rokov a bolo to fyzickejšie. Postupom času som si však zvykol a v závere to už bolo veľmi fajn. Pozitívna bola aj odozva zo strany Buffala.“

Predovšetkým začiatky v NCAA označil Maxim za veľmi náročné. Zvykať si musel na iný štýl hokeja, ale i samotného života.

„Je to niečo iné. Univerzita má 50 000 ľudí a v podstate je to také malé mestečko zložené z ľudí vo veku od 18 do 24 rokov. Hokej a štúdium mi zaberú celý deň a niečo také som predtým nezažíval. Predtým som študoval štyri roky na diaľku a typický školský život som nepoznal. Zrazu som bol päť-šesť hodín na štadióne a okrem toho som musel sedieť aj v triede. Bolo to teda hlavne časovo náročné,“ priznal slovenský mládežnícky reprezentant, ktorý sa popri hokeju venuje štúdiu všeobecného manažmentu.

Za pozitívny zlom prvej sezóny na univerzite vníma vydarené majstrovstvá sveta do 20 rokov. Štrbák nazbieral v piatich zápasoch sedem bodov za gól a šesť asistencií. To pomohlo jeho sebavedomiu.

„Určite mi to pomohlo. Za Slovensko hrám vždy rád a mali sme tam aj výbornú partiu. Darilo sa mi osobne a tú pohodu som si potom preniesol do Ameriky,“ podotkol obranca draftovaný v roku 2023 Buffalom Sabres v druhom kole zo 45. pozície. K atmosfére najlepšej ligy sveta pričuchol počas návštevy zápasu Detroitu Red Wings. „Raz sme tam išli ako celý tím. Bol to pekný zážitok, ktorý ma len utvrdil v tom, aby som na sebe pracoval ešte viac. Každý mladý hokejista túži po tom, aby si raz zahral v NHL aj on.“

Za nemenej veľký zážitok ako bola návšteva NHL, označil Maxim účasť na tradičnom michiganskom univerzitnom derby v americkom futbale. Zápasy medzi University of Michigan Wolverines a Michigan State University Spartans predstavujú klasiku americkej športovej rivality.

„Zažil som to a bol to veľký zážitok. Náš štadión má kapacitu 75 000 divákov a bol úplne plný. Medzi oboma univerzitami panuje veľká rivalita a bolo to cítiť. Podobné je to aj v našich hokejových či basketbalových zápasoch,“ popísal svoje skúsenosti M. Štrbák.

Na novú sezónu sa momentálne pripravuje – rovnako ako v predošlých piatich rokoch - pod vedením kondičného trénera Daniela Kičuru v Košiciach. Koncom mesiaca vycestuje do zámoria a začiatkom júla ho čaká nováčikovský kemp Buffala Sabres.